Le modèle Leapfrog : Comment accélérer le processus de l’évolution technologique en Afrique ?

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Changeons notre rapport aux infrastructures

Il n’y a aucun doute que la technologie et l'innovation transforment et transformeront l'Afrique pour encore longtemps. Dans toute l’Afrique subsaharienne, les téléphones servent maintenant de banques à des millions d’Africains qui ne pensaient pas pouvoir ouvrir un compte bancaire traditionnel il y’a encore quelques années. En appuyant simplement sur une icône, les petits agriculteurs peuvent savoir combien ils devraient payer pour leurs productions. Les usagers peuvent acheter de l'énergie solaire à l'aide d'un téléphone, se faire examiner par un cardiologue dans une région rurale du Cameroun à l'aide d'un comprimé médical ou se faire livrer du sang par drones au Rwanda. Mais ces réalisations cachent une réalité difficile à percevoir.

Pour que l’Afrique se développe de façon à impacter son destin, un certain nombre de conditions doivent être remplies, notamment l’investissement dans l’infrastructure, la mise en place d’un environnement réglementaire propice à la mise à l’essai de nouveaux modèles économiques et une obsession intellectuelle à la recherche et au développement, à la science et à la technologie.

Lors d'un voyage dans la province du Guangdong, en Chine, il y a quelques années, j'ai visité l'une des plus grandes usines de montage de téléphones mobiles au monde. J'étais stupéfait d'apprendre que presque tous les jeunes travailleurs que j'ai rencontrés là-bas n'avaient qu'un diplôme d'études secondaires, mais que leur niveau de connaissances techniques dépassait probablement celui du diplômé universitaire africain moyen. La triste vérité est que nous ne pouvons pas innover sans une main-d’œuvre bien formée et un système d’éducation solide et performant.

Un récent Rapport sur le développement dans le monde sur l'éducation a révélé que la plupart des élèves de sixième année en Afrique subsaharienne n'étaient pas suffisamment compétents en lecture ou en mathématiques. Cela doit changer. Le Kenya a été en mesure de déployer l'électricité et l'accès Internet dans des écoles rurales isolées, portant ainsi la proportion d'écoles dotées d'électricité à l'électricité de 43% en 2013 à 95% en 2016. Plus de 90 000 enseignants ont été formés à l'apprentissage digitale tandis que l'apprentissage en ligne a été introduit dans plus de 18 000 écoles primaires. Ces investissements porteront leurs fruits j’en ai l’intime conviction. N'oublions pas que la moitié des adultes africains ne sont jamais allés à l'école ou n'ont qu'une éducation primaire. S'assurer que ces adultes ne sont pas laissés pour compte en enseignant les compétences technologiques de base fait également partie de la solution. En fait, la technologie évolue à un tel rythme que les pays ne peuvent pas se permettre de rattraper leur retard (la moitié des pays figurant sur la liste des pays dont la vitesse de connexion à Internet est la plus lente au monde se trouvent en Afrique subsaharienne). D'Accra à Dar es-Salaam, les jeunes ayant accès à Internet - semblent imparables; à condition qu’ils aient accès à des financements pour libérer leur potentiel.

Voici des chiffres sans ambages : les start-ups technologiques en Afrique ont collecté 129 millions de dollars de financement l’année dernière, ce qui n’est pas un mauvais montant mais une baisse par rapport au montant supplémentaire dont nous avons besoin pour faire un bond significatif. Sur tout notre continent, je rencontre de jeunes entrepreneurs talentueux qui changent de pays à chaque démarrage. Ces jeunes voient un problème et essaient de le résoudre. En développant des solutions locales, ils pourraient devenir l'une des principales sources de création d'emplois dans leur pays. Des petites entreprises aux grands projets d’infrastructures nécessaires pour électrifier le continent, le principal obstacle est souvent le manque de financement. L’Afrique a une opportunité unique d’impacter son avenir en misant sur les énergies renouvelables. Le saut dans le secteur de l’énergie nécessite des investissements massifs, mais aussi la modernisation des services publics, de la réglementation et des finances. Le problème du financement des infrastructures peut être contrecarré en développant des solutions de financement non conventionnelles. La Banque mondiale joue son rôle en garantissant des investissements internationaux de haute qualité et en attirant des financements nationaux en fournissant des instruments d'atténuation des risques tels que des garanties.

La Chine, le plus grand partenaire économique de l'Afrique investit des sommes considérables dans le développement des compétences et l'infrastructure, et collabore avec l'Afrique pour encourager l'adoption de technologies (selon une étude récente, un tiers des entreprises chinoises opérant en Afrique ont introduit une nouvelle technologie). Toutes les tentatives de dépassement ne seront pas couronnées de succès. Les pays africains, ainsi que le secteur privé ou les partenaires de développement, doivent être disposés à prendre des risques et à tirer les leçons des échecs. Une chose est sûre: il faut être audacieux et considérer les contraintes comme des opportunités. Traiter ces contraintes comme des opportunités d’investissements et créer un environnement propice à la diffusion technologique est précisément la façon dont l’Afrique exploitera de manière constructive l’innovation et prendra le contrôle du XXIe siècle. En vous promenant à Dubaï ou à Singapour, vous ne remarquerez peut-être pas la trace de dizaines d’années de progrès technologiques. Des lignes électriques qui serpentent au-dessus des gens qui clapotent sur leur smartphone, en passant par l’eau qui passe sous les canalisations, tout cela fait partie de la vie quotidienne.

Bien que la plupart d’entre nous ne le voyons et ne le percevons pas, cela a pris des décennies d’innovation, d’itération, d’essais et d’erreur. Mais dans les pays en développement, en particulier les pays africains, des millions de personnes court-circuitent le processus de l'évolution technologique, sautant par-dessus des technologies obsolètes et passant directement à des solutions modernes. C’est la notion de saut technologique. En prime, ils sont souvent écologiques, durables et relativement peu coûteux. C’est de façon simple modèle leapfrog ou le leapfroging.

Le leapfroging africain

Le mobile banking est probablement l’un des cas les plus perceptibles du saut technologique africain, surnommé « leapfrog » (littéralement « saut de grenouille »). Les transferts de compétences ne sont en effet plus linéaires, du Nord vers le Sud. Aujourd’hui, 80 % des Kenyans utilisent leur smartphone pour payer leurs factures, envoyer de l’argent à leurs proches ou payer un taxi, soit 70 % du volume global des transactions effectuées dans le pays, ce qui en fait un élément structurant, d’après la Banque mondiale, de croissance inclusive. Depuis lors, des services mobiles ou numériques imaginés en Afrique et pour l’Afrique se sont multipliés, de Nairobi à Dakar en passant par Le Cap, Accra, Abidjan ou Kinshasa, révolutionnant le rapport aux infrastructures.

L’économie digitale offre à L’Afrique un moyen de à se transformer sans attendre les investissements coûteux en infrastructures.

Le rôle de l’infrastructure, ou son absence, a longtemps été mis en évidence dans la performance économique de l’Afrique qui dépasse souvent les attentes. La théorie macro-économique classique consistant à combiner la terre, le travail et le capital a dicté que les pays qui créaient un environnement dans lequel ces trois éléments pourraient être combinés le plus efficacement parviendraient à prospérer. Par exemple, le succès initial de la Chine peut être attribué à l'utilisation de sa main-d'œuvre massive combinée à des terres et des capitaux subventionnés par le gouvernement, ce qui lui a permis de se catapulter d'un PIB de 400 milliards de dollars en 1992 à 11 200 milliards aujourd'hui.

En revanche, l’Afrique n’est jamais vraiment entrée dans l’ère industrielle, mais est passée en partie d’une économie agricole à une économie de services certes lente mais en progression. Même aujourd'hui, l’Afrique est essentiellement rurale et le classement de la compétitivité ci-dessus reflète cette bizarrerie, ce qui suggère que l’Afrique n'a toujours pas d'économie industrielle, mais se situe à l'ère pré-industrielle et post-industrielle. Mais ces facteurs d’infrastructure et d’efficacité gouvernementale sont-ils toujours pertinents à l’ère des bouleversements et de l’économie digitale ? Un examen plus approfondi des facteurs tels que le développement des infrastructures et la capture de l'efficacité du gouvernement révèle un état d'esprit lié à l'économie industrielle. Lorsque la fortune d’un pays dépendait de grandes usines fabriquant d’énormes quantités de produits aux qualités les plus élevées possibles aux prix les plus bas possibles, puis livrant les produits aux portes des consommateurs le plus rapidement et le moins cher possible, il était logique d’analyser longueur des autoroutes d'un pays, la qualité de ses aéroports et l'efficacité de ses ports. De même, il était logique de surveiller les facteurs gouvernementaux tels que les politiques du travail, la législation sur les entreprises ou le coût du capital.

Dans l'économie digitale, toutefois, ces éléments peuvent être relativement peu pertinents. L'absence de routes bien asphaltées n'a pas empêché InMobi de devenir l'une des premières startups d'analyse mobile dans le monde. Flipkart ne dépendait pas de politiques gouvernementales favorables ni de capitaux bon marché pour affronter Amazon à sa manière. Et Ola n'a pas attendu que les lois du travail archaïques de l'Inde soient corrigées avant de battre Uber. Le manque d'infrastructures industrielles n'a pas empêché ces entreprises et des milliers d'autres entreprises en démarrage de prospérer. Nous pouvons déjà voir le pouvoir de l’économie digitale, même dans les anciens et les nouveaux géants de l’ère industrielle.

Les 5 premières entreprises mondiales par capitalisation boursière sont toutes des entreprises de technologie. Même en Chine, pays d’origine du développement des infrastructures traditionnelles pour la croissance, trois des plus grandes entreprises (Tencent, Alibaba et Baidu) ne dépendent pas (directement) de l’infrastructure industrielle, mais de la perturbation digitale. Pour l’Afrique, les dizaines de startups qui se lancent dans la robotique, les énergies renouvelables, l'analyse digitale, l'IA ou tout simplement perturbant les industries traditionnelles représentent le fer de lance du progrès digitale que l’Afrique pourrait connaître dans les décennies à venir. En effet, de grandes parties du continent peuvent passer directement d’une économie agricole à une économie digitale. L'économie digitale, avec ses coûts de démarrage extrêmement bas, son accès immédiat à un marché de consommation massif et sa capacité à tester et à échouer à moindre coût a permis aux entreprises de contourner les obstacles auxquels les entreprises traditionnelles ont été confrontées en Afrique. Si le fait de passer de l'agriculture à des usines a généré des gains de productivité considérables pour des pays comme la Chine, le passage de l'agriculture aux applications laisse entrevoir des dividendes encore plus importants.

Cette nouvelle économie offre également l’avantage supplémentaire que les nouveaux entrants n’ont pas à se faire concurrence simplement sur la base des coûts. Pour la plupart des géants économiques actuels, la voie de la croissance repose sur une stratégie initiale à faible coût. La montée du Japon dans les années 60, la Corée du Sud dans les années 80, la Chine dans une période plus récente, et même le succès de l'Inde en matière de BPO peuvent en grande partie être attribués à la concurrence sur les coûts. Cependant, les transformations digitales d’industries entières ont eu pour conséquence que les fournisseurs offrant les coûts les plus bas ne sortent pas nécessairement compétitifs, et que les coûts bas ne sont pas une condition nécessaire au succès. La commodité, l'innovation et les liens affectifs sont souvent des facteurs de succès plus importants à notre époque. La création de marques pertinentes n’est plus l'apanage des multinationales fortunées, elle est également possible pour les non-initiés qui peuvent mieux comprendre la réalité digitale et les préférences millénaires des consommateurs. La révolution mobile en Afrique, qui a vu le secteur ajouter plusieurs millions d’abonnés en une dizaine d’années (2007-2017), a créé l’infrastructure digitale de base nécessaire à cette avancée. Déjà, les deux tiers du trafic Internet de notre continent passent par des appareils mobiles. En outre, ce nouveau monde exploite les atouts de l’Afrique en termes de jeunesse. Ajoutez à cela un marché local massif et très diversifié, un accès croissant à Internet et un nombre croissant d'abonnés mobiles qui sont de plus en plus à l'aise avec les paiements électroniques, et l’Afrique offre une recette pour une croissance explosive. Au sud du Sahara, la population devrait augmenter de 1,4 milliard d’habitants d’ici à 2050, une poussée démographique sans précédent à l’échelle mondiale.

En Europe ou en Asie, l’exode rural s’était traduit par une relative désertification des campagnes. Au sud du Sahara, ce n’est pas le cas. La structure sociale de l’Afrique pourrait contribuer davantage à ce saut digitale. L’économie industrielle exigeait une migration massive vers les zones urbaines, abandonnant ou affaiblissant des normes linguistiques, sociales, culturelles et religieuses séculaires pour s’ajuster au style de vie qu’elle imposait. En revanche, l’économie digitale offre beaucoup plus de flexibilité et, par conséquent, de possibilités à de larges couches de la population (telles que les femmes et les classes défavorisées).

A retenir

La perturbation digitale (disruption) ne dispensera pas l’Afrique de ses problèmes d'infrastructure. En effet, le continent est certain de faire face à un plafond de croissance et de progrès si ces problèmes fondamentaux ne sont pas résolus. Cependant, l’économie digitale offre à l’Afrique un moyen de commencer à devenir un continent développé sans attendre que des investissements coûteux en infrastructures dans l’infrastructure industrielle prennent du temps. Au lieu de cela, le pays peut se concentrer sur l'amélioration de l'infrastructure digitale, par exemple dans les domaines de l'éducation en ligne, de la transparence gouvernementale et de la connectivité rurale. Pour le prix d'une connexion Internet et d'un ordinateur portable (ou d'un téléphone intelligent), les entrepreneurs à travers le pays peuvent instantanément se connecter à l'économie digitale et commencer à construire la futur Afrique. C'est la meilleure chance pour l’Afrique de capitaliser son dividende démographique et culturel.